A história se passa no ano 2274, onde depois da Segunda Guerra Mundial a Terra foi devastada por dois séculos por um cataclisma nuclear e os humanos se abrigam no subsolo para escapar da atmosfera tóxica do planeta. Eles residem numa grande cidade ultra-moderna dentro de redomas de cristal. Dentro dela, a população goza de total felicidade e qualidade de vida graças à mecanização de alta tecnologia. Mas esse mundo perfeito esconde algo terrível: ao atingir 30 anos (no livro essa idade era 21 anos, sendo alterada para a adaptação cinematográfica por causa da escolha do elenco), os "relógios da vida" dos habitantes teriam que ser renovados no curioso e psicodélico "Ritual do Carrossel", essa foi a solução encontrada para o problema da superpopulação, a exterminação dos seres-humanos com tal faixa etária. Assim, ninguém nunca viu um velho na cidade e nem sabem como eles são, por isso há desconfianças de que o "Carrossel" não passa de um plano para manter todos jovens na cidade.

Aqueles que portam uma medalha com a cruz Ansata, acreditam que a superfície já está limpa e que um lugar chamado Santuário abrigará todos os habitantes, inclusive quem tiver mais de 30 anos. Jessica (Heather Menzies) é uma dessas pessoas, embora ninguém que tenha escapado da Cidade dos Domos voltou para confirmar ou negar a lenda. Prestes a tentar sua fuga através da cidade velha, Jessica e outros rebeldes são perseguidos pelos Guardiões do Sono; ela sobe por uma passagem da cidade velha e ganha a liberdade. Porém o policial Logan (Gregory Harrison), Guardião do Sono, um guarda de elite que patrulha a cidade totalmente controlada por computadores, precisa capturá-la e também usa a passagem até a superfície, onde encontra um ar perfeitamente respirável. Jessica o convence a juntar-se a ela na procura do Santuário para assim salvar seu povo da morte sem sentido. Eles enfrentam muitos perigos, como um robô assassino e um grupo de revolucionários, mas têm a ajuda do andróide REM e passam a  viajar num veículo que flutuava sobre um colchão de ar.

 

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